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2020-06-08 浏览量:548 点赞:853 收藏:890
Sonos想要打造音联网,音响就是浏览器!

导论:本文经由採访 Sonos 的产品长尼克·米林顿,介绍了 Sonos 的发展历程,以及 Sonos 在智慧音箱冲击下建立音联网的未来愿景。

Sonos想要打造音联网,音响就是浏览器!

一、
那是在 2003 年初,尼克·米林顿26 岁,他刚开始觉得自己是一名成功的软体工程师。当时,他已经在微软有了一份很不错的职业经历。他担心自己在华盛顿州雷蒙德市的家庭式套房——里面堆满了廉价家具和用煤渣块和木板製成的 DIY 隔板——不能代表他个人的向上流动与向前发展。

他不再是一个充满饥渴感的学生,他已经是一个成年人了。

因此,米林顿做了我们大多数人一旦有能力就会做的事情:他买了一套更大、更好的公寓,里面装满了全新的东西。

「我开始更多地考虑我家里的设计。」米林顿说。「你知道,都换了更漂亮的家具,看起来很不错。」

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Sonos 产品长尼克·米林顿

一个棘手的问题是如何改进他的音乐系统。数位音乐在网际网路上开始爆炸,米林顿花了很多时间有条不紊地收集了自 1945 年以来的每一个 Billboard 排行榜前 40 的歌曲,也收集了大量其他更具兼容性的音乐文件。

但是听着他珍藏的音乐,感觉又像住在宿舍里了。他所有的 MP3 都储存在他放在客厅里的那个方方正正的个人电脑里。

「当时,我的音乐设备是 Gateway2000 塔式个人电脑,然后我有了一台笔记本电脑,」他说。「我会把终端服务器放到电脑上,在那里播放 MP3 档。 这对我来说不算什幺麻烦事。」

大约在同一时间,加州圣巴巴拉一家名为 Sonos 的创业公司正在招聘工程师。Sonos 用一个简单的愿景了吸引米林顿:它想让数位音乐播放器在他「更漂亮」的架子上看起来体面,不需要直接接触电脑就能无线接收他的 MP3 ,并在他家的每个房间播放他所有的音乐。无庸置疑,米林顿想要加入他们。

现在, 15 年过去了,尼克·米林顿成了 Sonos 的产品长:负责公司所有音箱和软体。当我在 Sonos 位于波士顿东海岸的总部见到他时,他穿着一件格子短袖衬衫,像一个典型的工程师。

有 69 项 Sonos 专利的发明者中都有米林顿的名字,还有 33 项专利有待批准——这是该公司专利组合的重要组成部分,整个公司大约有 500 项专利。他还开发了核心网路架构,使家中多个 Sonos 音箱播放且能够保持完美同步。他的工作,对公司早期採用应用程序,并从扩大机发展到音箱业务非常关键。

然而,儘管事实证明他的努力工作对公司的成功至关重要,但米林顿倾向于更多地相信他人。他似乎更关心解决问题,而不是吹嘘自己的解决方案,这可能是他在接受《连线》杂誌採访之前从未寻求更大的关注或接受深入採访的原因。

自 2005 年以来, Sonos 已经向 700 万个家庭出售了 1900 万台音响设备——每台设备都代表了米林顿和他团队所做的工作。同样的音箱在很多排行榜上都名列前茅。从大多数方面来看,这是一个成功的故事。

但是今天, Sonos 正在波涛汹涌的海面上航行。2017 年初,共同创办人兼 CEO 约翰.麦克法兰辞职,由 COO 帕特里克.斯宾塞接任。面对不断变化的竞争环境,该公司还不止一次裁员。特别是语音助理智慧音箱的崛起,让这家公司大吃一惊。就在今年上市前不久, Sonos 发布了一个新的长条状音箱,这个音箱能够与苹果、亚马逊和 Google 的语音服务互动。同样地,这些科技巨头也已经开始大力进军 Sonos 建立的多房间无线音箱市场了。

米林顿和他的产品团队将要在前方波涛汹涌、充满敌意的水域中找到一条前进的路线。要做到这一点,他可能要将公司引向全新的领域。直到现在,所有 Sonos 产品都「被束缚在家中的房间里」。米林顿暗示,在未来, Sonos 可能会製造出它的第一款旨在脱离家庭环境的音箱和音响产品。

二、
米林顿已经习惯了经常不在家里。作为一名英国外交官员的儿子,他的整个童年都在环游世界,正是他在 20 世纪 80 年代在日本度过的一段时间——当时日本是全球电子创新的中心——让他走上了科技之路。

「东京有一个叫 Akihabara的地方,那里有很多这样的科技公司和商店,你可以在那里购买无穷无尽的零件,以及非常便宜的磁碟片和各种设备,」米林顿说。「我当时几乎每个週末都和我的几个 极客 朋友一起去看各式各样的新产品和诸如此类的事情。」

他很早就了解了网路,在日本订阅了第一批拨号上网服务,是由一家叫 TWICS 的供应商提供的。在一个 BBS 上,他还营运了东京个人电脑用户群。后来,他去了美国杜克大学读书,然后在 1998 年毕业时去了微软,在那里从事微软的线上协作平台 SharePoint 的相关工作。

2002 年 Sonos 成立时,还没有流行媒体音乐。没有 Spotify 。没有 Pandora 。AOL 拨接是最受欢迎的上网方式,许多家庭甚至还没有 Wi-Fi 。 iTunes 正在普及合法下载音乐的概念,像 Kazaa  这样的文件共享服务也随着 Napster  的倒闭而越来越受欢迎。

由麦克法兰领导的 Sonos 的四位创办人意识到,数位音乐将逐渐成为消费者生活的一部分。他们的伟大想法是一个雄心勃勃的计划,让任何人都能建立一个多房间家庭音箱网路,来播放数位音乐。当时,虽然可以购买多房间音箱系统,但它们是无法相互连线的。 

「这项技术非常麻烦,」米林顿说。「很难设定。这通常是高端安装者对并不总是非常有效的东西收取很高价格的领域。甚至有时候你必须重新装修或者重建你的房子,来安装必要的电线和音箱。」

他们的计划是使整个 堆栈 民主化。Sonos 不需要专用线路或专业安装团队,而是会创建 Wi-Fi 扩大机,你可以将它连接到已经拥有的音箱上。在你家里的任何房间里放一个 Sonos 扩大机,专用的无线遥控器可以从你的电脑中输出数位音乐。如果你买了一个新房子,你可以将你的音箱装置搬到新的房子里,重新设置。

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探头测试 Sonos 音箱的 Wi-Fi 天线性能

到 2003 年初,创办人已经聘请了安迪·舒勒负责产品开发。他很快地就商请微软的老同事米林顿来帮助解决公司面临的最棘手的问题:如何开发网路技术,将多个扩大机完美地同步在一起,在它们之间输出音乐,并通过网际网路保持它们的连接和更新——在当时 Wi-Fi 的技术还远不成熟。儘管除了 10 年的钢琴课之外,就没有音响方面的经验了,米林顿还是搬到了圣巴巴拉,并在几週内自学了他需要知道的关于声音同步的知识。

「在 Sonos 发展早期,我们有一个说法,如果有一件事必须在软体的第 1 版中运行,那就是升级到第 1.1 版的能力,」米林顿说。「但是如果有两件事必须要做,那幺音频传输绝对是其中的核心部分。我一直喜欢把注意力集中在核心问题上,即『如果我们不解决这个问题,这就不算一个产品』,并确保以尽可能好的方式解决这个问题。」

同步扩大机并不容易。多扬声器面临的一大挑战是处理人耳的準确性,人耳可以快速检测出不同步的声音。

「你感知到立体声的方式是,当信号到达你的右耳和左耳时,时间上会有不同,」米林顿解释道。「如果声音在四处移动或者关闭,它就像是来自不同的地方,这可能相当令人不安。你需要将它同步到不到一毫秒的精确度,才能让它成为真正愉悦的体验。」

为了让多个扬声器同步到这个程度,米林顿开发了一种方法,可以对所有在音箱之间传播的音乐都打上时间戳,从而让每一个音箱都发挥一定的作用。时间戳使得 Sonos ZonePlayers 几乎不可能脱离同步。

这个时候,团队做出了另一个重要的选择,没有指定一个永久性的 ZonePlayer 来集中管理整个网路,而是创建了一个分散式的网路,在这个网路中,每个播放器都独立运行,并「智慧化的」与其他播放器交流——这不是一项容易的任务。例如,如果一个用户连接了五个 ZonePlayer ,米林顿就不能让它们全部从网际网路上获得音乐。它会佔用太多频宽,可能会破坏家庭网路。

因此,他开发了一个「委託」流程,允许每个 ZonePlayer 动态地将职责分配给彼此。如果一个 ZonePlayer 从网路中被删除,另一个可以弥补不足,接管它的职责——如果必要的话,甚至可以为所有的播放器获取音乐。

不幸的是,这些都还无法在 Wi-Fi 上实现。约翰·麦克法兰坚信整个系统可以无线工作,所以米林顿转向了网状网路。这提供了一种以自组织方式无线连接设备的方法,因此你不需要依赖像路由器这样的中央通讯点来保持网路的正常运行。米林顿在大约六週内自学了网状网路。

到 2004 年初, Sonos 的无线网状网路系统开始运作。使用者可以在家里运行多达 32 台 Sonos 播放器,随意将它们分组和取消分组,并与房间捆绑在一起,在整个房间的地板上播放相同的音乐,或者单独使用每台播放器。

但是在实验室中有效的代码,仍然需要通过真实世界的测试。米林顿和它的团队成员们开始前往 Sonos 位于波士顿东海岸的总部和圣巴巴拉西海岸的总部附近的家庭安装不同的 Wi -Fi 设备。他们必须弄清楚微波和无线电话可能会对同一屋檐下的 Sonos 播放器造成什幺影响。

在无线网路的早期,许多产品没有像今天这样节约地使用 Wi-Fi ,有些产品是频宽消耗大户,给团队带来了很多麻烦。

我们很容易走上一条简单的道路,把所有出错的事情都归咎于别人的无线网路,这很诱人。但是为了使 Sonos 成为一个成功的产品,它必须在不太理想的无线环境中运行,接下来的几个月要把故障排除掉。该团队在发表前阶段所经历的大量测试已经用代码记录下来;所有的 Sonos 产品都装有 Wi-Fi 诊断工具,当音箱出现问题时,这些工具可以向客户服务代表发送报告。

三、

Sonos想要打造音联网,音响就是浏览器!

Sonos 最早的产品是扩大机,连接音箱。该公司的 iPod 类硬体遥控器可以控制一切。

第一批 Sonos ZonePlayer于 2005 年初上市,和两个扩大机、一个无线遥控器捆绑在一起,售价 1199 美元。

那个无线控制器有一个萤幕和方向板,这样你不用电脑就可以播放音乐。一些工程师亲切地称它为「Russian iPod」,因为它的设计笨重。但是它是有用的,在小萤幕上显示专辑艺术和歌曲标题,并给用户分组和取消分组音箱的能力。该公司还通过三步骤指令大力简化设定过程。

在推出时,ZP100 是一个细分的产品。无线多房间系统是全新的。 Sonos 播放器虽然比专业安装的有线系统便宜,但仍然相当昂贵,而且他们要求你购买自己的音箱这一事实很难向大众传播。铁粉可能理解这一点,但是他们中的许多人已经在市场上寻找一个专业的设置了。

儘管如此,对于像 Sonos 这样的创业公司来说,这是一次有希望的首次亮相。该团队认为该产品非常好并且可靠,而且最初的销售额至少还不错。随着口碑开始传播,新的 ZonePlayer 扩大机问世, Sonos 获得了更多的关注。

随着网路音响的概念得到验证,Sonos 的扩大机业务得到了发展,米林顿在 2006 年被提升为高级开发和架构总监。在他的新角色中,他组建了一个由六名工程师组成的小团队来创造大胆创新的产品创意。当公司的其他人维护和改进这些无线扩大机时,他开始研究新概念。

他的第一个项目被证明是 Sonos 的一个重要里程碑。

在米林顿的领导下,Sonos 于 2008 年末发布了第一款 iPhone App——与 App Store 同年推出。该公司讨论了是否对这款应用收费的音响工程师,他自称是「音响狂人」,曾在 Harman 和 Velodyne 工作过。

在早期,Sonos 专注于扩大机而不是音箱,因为对于一个大家还不熟知的品牌来说,推出音箱作为其第一款产品似乎太困难了。在这个领域有许多老牌公司。高管们还认为,用户和评论家对音箱的判断往往不同于扩大机。扩大机几乎总是被客观地评估。然而,对于音箱,每个听众倾向于偏爱他们喜欢的声音或者功能。

「扩大机可以被测量它听起来是否是好的。而对于音箱来说,它更主观,」米林顿说。

为了解决这个问题,该公司决定避免自己製造「Sonos 声音」。卡莱、米林顿和其他人决定, Sonos 音箱将尝试複製录音师在录音室录製专辑时听到的内容。他们召集了一群录音师和工程师来帮忙。包括里克·鲁宾在内的几个音乐名人也加入了这个团队。贾尔斯·马丁 ,披头四乐队製片人乔治·马丁的儿子,也是披头四乐队最近多次重拍的监督者,目前是该乐队的负责人。 

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早期的 Sonos Play:5 音箱

在卡莱的帮助下,Sonos 在 2009 年推出了售价 399 美元的 Play:5 音箱。米林顿和其他人形容这是公司的转折点。结合新的 iPhone 应用,这是一款开箱即用的音箱,听起来很棒。它可以单独使用,也可以与多达 31 件 Sonos 硬体联网——其他播 Play:5 音箱或更老的 ZonePlayer 。随着时间的推移,它也变得更加强大,这要归功于从 App 下载并安装的更新程序——一次更新所有音箱。

「在某种程度上,你可以把 Play:5 想像成第一个智慧音箱,因为它是连接网路的,运行软体,连接到音乐服务,可以自己製作音乐,而不是连接到外部扩大机和音箱。」米林顿说。

Play:5 在评论家那里获得了相较高的分数,他们喜欢它的声音和功能。这对 Play:5 有很大帮助,让其在一大堆家用音箱中脱颖而出。

四、
Play:5 和 iPhone 应用程序等产品的成功为米林顿带来了升迁的资本。2010 年初,他被任命负责 Sonos 的整个产品部门。

在接下来的几年里,越来越多的音乐听众开始依靠手机来播放歌曲,对于任何喜欢使用 App 的人来说,Sonos 变成了一个有吸引力的想法。这些年来,该公司作为多房间音响领域的领先者,获得了发展以及用户的认可,在其产品阵容中增加了像售价 200 美元的 Play:1和 Playbar 这样的长条音箱。最终, Sonos 完成了完整的循环,并更新了 Play:5,给了它触控介面和现代化的外观。

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Sonos 音箱波士顿实验室接受测试。桌子上是 Play:5 ,一个 Playbar 和一个 Playbase 。地板上是 Subs。

2014 年初,Sonos 重新设计了它的智慧手机应用,增加了一个通用音乐搜寻功能,让你可以同时搜寻所有音乐服务。同年晚些时候,新的更新消除了将一个音箱/扩大机插入家庭路由器以创建 Sonos 网路的需要。突然间,每个 Sonos 播放器都可以通过 Wi-Fi 连接,这进一步简化了设定过程。

但在 2014 年底,情况开始发生变化。亚马逊发布了一款名为 Echo 的小型语音智慧音箱。这听起来不太好,Sonos 也不认为这是一种威胁。但是 Echo 悄悄地掀起了一股全新的由语音控制驱动的智慧音箱浪潮。就在获得稳步发展的时候,米林顿和他的团队脚下的地面开始发生变化。

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看一眼 Sonos 的实验室吧!

五、
在 Sonos 波士顿办公室的 Fenway 会议室里,我和尼克·米林顿结束了多个小时的访谈后,硬体实验室经理吉姆·韦恩克带我去参观了公司的实验室,在那里,新产品和旧产品都经过他们的测试。许多测试室从外面看起来像巨大的银行金库。

在一个房间里,音箱通过特殊的粉色噪音音调进行压力测试,每次播放几个月。粉色噪音听起来很像白噪音,但它包含的频率更适合测试音响系统。

在另一个像移动式冷冻室大小的房间里,一个巨大的圆形探测器阵列研究着 Sonos 产品中的 Wi-Fi 天线是如何收集和发出信号的。显示器给我展示了 SonosPlaybase 的 3 维 Wi-Fi 云,看起来很难直接接收到它下方的信号。其他房间测试诸如极端温度、静电现象的长期影响以及它如何影响触摸控制和无意的辐射。

在参观过程中,一位工程师告诉我,Sonos 音箱里装满了超出它们实际需要的更多天线和连接技术。该团队甚至试图挤进那些可能还没有被使用到的功能,因为他们知道这些功能将来可能会透过软体升级被启动。每当 Sonos 发布新的更新时,要确保旧的硬体仍然能可靠地工作,这需要花费很大的努力。

米林顿和其他员工表示,ZP100s 仍然存在,像 2005 年一样在 2018 年提供音乐服务。Sonos 声称,它所售出的所有播放器中,有 93% 仍在使用,这一数字在科技领域非常突出。

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在消音室内部评估音箱。

韦恩克带我进入了 Sonos 的消声室,这是我在参观中最喜欢的部分。这是一个两层楼高的保险库,门很重,需要电子操作。房间里面完全没有声音。墙壁和天花板上覆盖着一捆一英尺长的灰色三棱镜,可以吸收所有声音并消除任何迴响。

地板是一种类似蹦床的网状材料,顶部有金属丝网。如果你透过网格看,你可以看到你被悬挂在离灰色泡沫地面大约 10 英尺的地方。在房间的中央有一个基座,音箱立在基座前,前面有一个麦克风。这些麦克风捕捉并映射音箱发出的声音。

站在一个非常安静的房间里,会令人感到不安。韦恩克告诉我,随着灯的熄灭,人们在这里呆了几分钟后就会开始变得疯狂,因为他们失去了所有的空间感和方向感。他们只能听到自己的心跳。他一告诉我,我也感觉我能听到我自己的心脏在跳动。

其他区域装有屏蔽外部信号的 Faraday 笼,以创造一个纯粹的环境,使 Sonos  能够测试音箱的 Wi-Fi 接入点。一个 3D 列印室可以让设计师快速地模拟新产品的想法。

韦恩克将一些房间描述为「激素电话会议」,这要归功于他们的电子白板、高度灵敏的定向麦克风和安装在天花板上的摄影机。摄影机足够精确,可以放大看清螺丝的螺纹。圣巴巴拉办公室的房间与波士顿的相同,使得全球各地的团队能够一起工作,完善新音箱的外观或声音。

六、
对于一家展望未来的公司来说,Sonos 很晚才意识到语音控制在音箱中的重要性。儘管亚马逊 Echo 早在 2014 年就发布了,但 Sonos 在过去一年中刚刚开始销售第一款支持语音控制的产品,包括 Sonos One 和新的 Sonos Beam 。这一转变迫使米林顿和他的产品团队重新思考 Sonos 音箱应该做什幺。

在某些方面,Sonos 仍然领先。Google Assistant 的 App 中的多房间功能已经开始变得相当不错,而亚马逊的 Alexa 在多房间和第三方音箱支持方面遇到了很多麻烦。Google 和亚马逊的产品都不像 Sonos 那样支援很多的串流媒体服务,苹果支持 Siri 的 HomePod 扬声器支持的唯一流媒体服务是 Apple Music。

「智慧音箱可以做很多事情,但是杀手级应用是音乐,」米林顿说。「音乐是智慧音箱的主要应用。一旦你将多个音箱放入一个环境中,你就必须处理多房间的问题。它们必须同步,你必须能够将它们分组,你必须以分散的方式进行,不能涉及任何类型的服务器。」

米林顿和他的团队就像他们透过平等支持所有音乐串流媒体服务一样,选择在语音助理方面保持中立。几乎所有其他语音控制的音箱都只专注于支援单一服务, Sonos 计划在年底前支援三大语音助手—— Alexa、Siri 和 Google Assistant 。这个团队甚至给我们在语音助理上访问的大量内容起了一个名字: 音联网。

「从许多方面来说,音箱是那种音联网的浏览器,」米林顿说。「它们让你可以连接到所有的内容。现在,想像一个浏览器只能去 Amazon.com ,或者只能去 Google.com ,或者只能去 Apple.com 。这是一个相当有限的体验。」

在单一音箱中支援多个助手会增加兼容性问题。

「我们和 Alexa、Google Assistant 一起工作,没有人真正想过如何让这些东西共存,」米林顿说。「让 Alexa 帮你叫 Uber ,然后问 Google Assistant ,『我的 Uber 什幺时候来?』我们开始思考这些类型的问题。对我来说,这是创新经常发生的地方。」

七、
到目前为止,Sonos 的产品一直被用于家庭中的房间里。该公司的口号一直是「用音乐填满每个家庭」,但是这个目标对今天的 Sonos 来说可能太侷限了,米林顿说。

米林顿的下一步可能是整合音联网上的所有语音助理,让 Sonos 开发的整个音箱平台,第一次出现在家庭场景之外。

「我们谈论的一个关键转捩点是从家里到任何地方,」米林顿小心翼翼地组织他的语言说道。「家庭不是你唯一听音乐的地方。你会在许多地方听音乐。所以我要说,不要把我们路线图上的每一件事情都一一说出来,这是我们正在考虑的关键主题之一。」

当我再次问他时,他澄清了自己的话,但没有承诺任何未来一定会开发的产品,也没有说明这些产品只是创意还是正在开发中。

「随着时间的推移,无论你想去哪里欣赏音乐——无论是在你家里的不同房间,还是在家之外——我们都希望有一款产品能够很好地服务于这种场景,以及任何与你相关的内容,」他说。「我们希望尽可能让你在任何地方都可以把它召唤出来。我们所有的工作都在这些领域进行。再说一次,当我说内容的时候,不仅仅是音乐。一般来说,这是声音文化:广播、娱乐、电视原声带,诸如此类的东西。」

这是否意味着 Sonos 计划在未来製造一套耳机?也许是电池供电的携带式 Sonos 音箱?完全是一种别的什幺东西?我们拭目以待。

由于家之外没有稳定的 Wi-Fi , Sonos 产品需要透过蓝牙连接到你的手机上,或者它们可能直接连接到 LTE 服务上——儘管这确实有点遥不可及。我们所知道的是,这些都是 Sonos 正在思考的事情。

对于米林顿来说, Sonos 未来最关键的部分是如何改进公司已经发表的每一种产品。

「就我个人而言,我非常自豪的是,你可以使用最新的 iPhone 和我们的 App 来控制你在 2005 年买回来的 Sonos 播放器,并收听 Spotify ,在当时这些技术都不存在。」

米林顿和 Sonos 能否保持这种心态,让他们所有的产品再多存活十年,同时追求上市公司所要求的成长,这是一个语音助理还无法回答的问题。


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